Sunday, May 31, 2015

寫書計劃2015:拍攝

說過要和最優秀的人合作,所以我找Paul。

他從事新聞攝影多年,鏡頭下的人物,不但有新聞性,還兼具藝術的張力和美感,極難得。

我決定寫書時,就已找Paul談合作,甚至沒有想過次選。

新書筆下人物,沒一名是美女,內容又創業又科網的,畫面好看極有限。如果這是報章的新聞報導,一定是票房毒藥。先天不足,更需要最好的攝影師。

前面的採訪已完成,我把草稿拿給Paul,告訴他每一個人物的故事,請他直接和對方聯絡拍攝工作,配他認為最合適的相片,「你就是Art Director,全權負責每個人的拍攝,不必與我商量。」我信他。

Paul只陪我去最後那位:砌機器人的岑棓琛Rex (Insight Robotics)。

那天下了黑雨,Paul早上先去觀塘拍攝Casetify的Wesley,下午到火炭和我們匯合。

交換卡片時,讓我們小小地驚喜了一下,他遞了一張卡片給岑,是這樣子的:


上面一個字都沒有!後面整面是鮮黃色的,簡單地印了幾行黑字,是他的聯絡方法。相片是他某年在花展拍攝的,前面的花衣配後面的花海,花團錦簇,玩味十足。又遞了一張給我:


竟是不同的色調,一樣的主題。Paul說,他共拍了50張這樣的相片用來做卡片。Rex那小子答腔:那我們要假裝不認識你50次,才能收集全套啊。這樣氣氛就活絡起來了,真好。

Rex的房間擠滿了一切可以用來砌機器人的雜物:電線、線路板、形形色色的工具,當然還有他的寶貝「叮噹」,好幾部不同階段的防火機器人都堆在那兒。

像一切的訪問那樣,我們在一邊談,Paul自顧自地找拍攝角度。訪談結束時我先走,問他打算怎樣為Rex造像,他說,我發現這機器人的「眼睛」是玻璃,可以清晰反射影像,我試試從這個角度,把Rex的臉攝進去。他給我看一些剛才做的「實驗」,透過機器人的眼睛把其發明者拍進去,這意念好極了!

 
 
今天Paul把另外幾組相片交給我,選了部份供出版社印書後,忍不住另挑幾張讓大家先睹為快:
 
這是印手機殼的Casetify創辦人Wesley。Paul巧妙地利用他們辦公室一面裝飾了的牆,拍了這張照,「好像是連綿不斷地有人把手機遞出來一樣」,他解釋給我聽。
 
這張是打籃球的Keith Rumjahn(Coachbase)。Keith拍過無數張打球、入球的相片,可我從未見過一張睡下構圖的。精采。

就連一本正經的銀行家(WeLend創辦人龍沛智Simon),Paul也找到充滿動感的一面。

Paul又為作者拍了一張。

是我們在Rex那亂糟糟的工作室裏,利用一扇門作背景隨手拍的。沒有化粧師,沒有髮型師,更沒有燈光配合,他安撫我:「睇落幾有智慧吖。」他十分誠實,竟沒有把我的臉PS得瘦些,嗚呼!

我們還談了其他人物,像GoGoVan,Lifehack,9GAG和Talkbox的創辦人如何造像。待集齊全套,再公諸同好。

Paul的網站

他前段時間和太太結伴到英國留學後,暫辭新聞工作,現為自由攝影師。大家有需要也可以找他造像。

普通攝影師用鏡頭拍攝,好一點的用眼睛觀察,最好的攝影師用腦袋構圖。

而Paul是最好的。

***

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Monday, May 25, 2015

寫書計劃2015:最終章--9gag / Coachbase / Casetify / Talkbox

衝出國際的香港Startup--引言:

互聯網本身是沒有地域限制的。所以從事科網創業,最刺激的是有機會和世界級對手較量,最終不管能否青史留名,到底轟轟烈烈地挑戰過巨人。

2008年我寫了首本有關科網創業的書(《創業2.0 科網六子蕩寇誌》),其中訪問了一個本地團隊,他們比Google更早推出網上試算表(Spreadsheet),可謂一鳴驚人。團隊的主帥李景輝(David)那時不過廿多歲,大言不慚地說:我們叫微軟好看(We kicked Microsoft's ass!)!

微軟當年全靠試算表Excel搶佔辦公室軟件市場,奠下雄圖霸業;而李景輝團隊開發的網上試算表Editgrid,卻讓人隨時隨地使用該軟件,不受地域限制。今時今日我們對此習以為常,但在要安裝軟件的年代,這就是顛覆。李景輝果然是挑戰巨人的大衞。

他的團隊不多久後被蘋果收購,從此植根矽谷。

長江後浪推前浪。當年西闖矽谷、打下全球科網市場的香港Startup寥寥可數,今天卻有另一番風景。很多本地Startup沒有被香港僅僅七百萬人的市場所限,充分發揮互聯網上無分疆域的特點,立足香港,進攻全球--準確一點說,是進攻除中國外的全球市場,因為中國的互聯網生態與西方世界不太一樣。

以下四個Startup:9gag分享笑料、Coachbase改變了NBA籃球教練十年如一日的習慣、Casetify把iPhone機殼賣到荷里活天后手中、Talkbox創出全世界發送短訊的新方式,他們創始時的主要市場,都不是香港。四種產品,四條出路。以下簡述這幾家衝出世界的香港Startup,如何超越本土,見天地、見眾生。

***
1. 9gag (http://9gag.com/)

我到訪9gag剛剛花掉兩百多萬元裝修好的辦公室,7,000平方呎的地方劃成兩個區,一半作辦公用途,另一半舖上仿草皮的綠色地氈,擺放乒乓球枱、豆豆袋等,營造閒適的氣氛。

但最引起我注意的不是這些,而是那幅巨大的屏幕。 屏幕接駁了手提電腦啟動的Google Analytics,投射出9gag的實時用戶瀏覽狀態。

這一刻,全球超過五萬人同時在綫。9gag的平均每月頁面瀏覽量,超過八億;每月活躍用戶達七百萬;在其手機平台,每天到訪的人次為三百萬。

然而在我眼前躍動的一切天文數字,都是七年前兩次失敗後的結晶品。

***

2. Coachbase (https://www.coachbase.com/)

在別人眼中看來,林基偉(Keith Rumjahn)的創業路平坦順遂,但我們自他2011年回港後便認識,這些日子旁觀他多次轉型(pivot)求變,次次都驚心動魄...

2014年伊始,他表面風光如舊,但內心壓力極大。一方面,第一筆融資因為擴張太快、請人太多,消耗得極快;另一方面,App不再帶來收入,但Marketplace的盈利模式仍未穩定,應如何是好?內心交戰不斷。2014年夏天,妻子臨盆在即,但他在最窘的時候,出了糧給同事後,銀行戶口只剩下港幣$18,000多元...

記得剛剛認識Keith時,他自我介紹姓Rumjahn,說祖先應是從西域來華的回教徒。這樣一名「異族」,恰巧在中西合璧的香港找到一展所長之地...期望香港維持這「咸淡水交界」的獨特性,未來孕育更多像Keith Rumjahn一樣的世界級科網創業家。

***

3. Casetify (http://www.casetify.com/)

你願意付多少錢買一個iPhone 手機殼?

上「淘寶」,幾元有交易;去「女人街」,有低至廿元的選擇;即使去一所體面的商店選購,一百元左右應會買到心頭好吧?

吳培燊(Wesley)的Startup公司Casetify成立於2011年,專賣個人化的訂製手機殼,售價最低每個$39.95美元,折合港幣近三百元。他不但每個月能賣出數以萬計手機殼、行銷全球逾120個國家,還有本事把它們賣到「廚神」Jamie Oliver、「球王」美斯、「小天后」迪士尼影星Hilary Duff手上...

Wesley說他不怕抄襲,「我更怕某天一覺醒來,蘋果產品不再主導市場。」他們超過八成的客戶為iPhone用家。

Casetify的創業故事,令我想起一個創業的金科玉律:淘金熱中,最賺錢的不是峰擁而至的淘金者,因為競爭太激烈,而是不起眼地賣剷的人,誰都要向他買工具。只要蘋果繼續稱霸,Casetify就不缺顧客。

***

4. Talkbox (http://www.talkboxapp.com/)


2010年某天,郭秉鑫(Sunny)正在開車,手提電話響起來,那是弟弟Danny的來電。

Sunny當時雙手握著軚盤,恨不得多生一隻手出來聽這電話,因為弟弟正為團隊開發新產品,他急不及待想知道最新進展。

是,那段時間Sunny公司Green Tomato的一個小隊,正為開發一個和語音傳送相關的產品而不斷嘗試。在他開著車想接電話的一刻,Sunny突然靈光閃現:我們怎麼不開發一個發送語音短訊的App?這樣駕駛中也可以聽留言,而毋須取下手機慢慢看了。

日後橫掃全球的語音短訊發送軟件,那一瞬間在Sunny的軚盤上誕生。

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Saturday, May 23, 2015

寫書計劃2015:GoGoVan

我的新書暫名為《創業大時代--港產Startup顛覆世界》,共分五個章節,首四章各寫一個個案,每個都具顛覆市場的元素;最後一章暫以「衝出國際的香港Startup」為題,寫另外四個簡短的故事,集中描述它們如何成功闖進世界舞台。

首章個案必須有代表性,於是我們挑了過去兩年間,最炙手可熱的Startup--GoGoVan。

四個個案中,GoGoVan是最具顛覆性的,它把整個電召客貨車業的生態都改變過來。過去最大的call台「成記」,接受報章訪問時稱每日最多可處理3,000個order;GoGoVan的最新數字,是每天20,000宗。另外,全港有逾70,000架客貨車,當中一半屬公司專用,一半左右為自僱。你猜GoGoVan的登記司機有多少?超過24,000名。換言之,絕大部份自僱客貨車司機,都登記成為GoGoVan一員。這樣的規模,從來沒有任何一間call台可以媲美。或者應該說,把所有call台的登記司機和市佔率加起來,也不敵如今GoGoVan的成績。

GoGoVan是disruptive startup中,一個完美、經典的案例。

但問題來了:GoGoVan至今從未在香港市場賺過一分錢。他們自稱「慈善事業」,即使每月有價值數千萬港元的交易在其平台上發生,他們卻無法分一杯羹。這樣燒錢法,怎麼維持營運?

答案是融資。用投資者的錢請客,直到出現盈利模式。

GoGoVan已成功融資至少$1,650萬美元,其中國內的「人人網」以$1,000萬美元買下GoGoVan百分之十股權,令其市值達一億美元。

***

這樣做生意法,違反大部份人的常規思維,連我的編輯也感到疑惑,所以連珠砲發問了我一系列問題(大概是擔心我寫出一樁馬多夫騙案吧):

——有志創業的讀者, 會想知道及參考GoGoVan到底如何或何時會有盈利藍圖?
——若GoGoVan沒有盈利只靠天使, 目前雖然受歡迎, 也許難以確認為成功的Startup?

——人人網有收購, 也有天使注資, 但GoGoVan在沒有盈利之下, 企圖擴充香港以外巿場,可以達到有盈利或收入的理據何在?

編輯的一系列問題,問的其實是同一件事:為什麼有投資者(會咁蠢)投資一項未有賺錢計劃、個個月燒錢的生意?

如果我的編輯也不能理解,或許廣大讀者也有同樣疑惑。這樣就值得花一點時間,解釋一些我們在創業圈中早已習以為常的一些生態。

***

首先向各位推薦一本書:Zero to One,作者為Peter Thiel,PayPal創辦人、個人身家$22億美元的矽谷標誌性人物。他把2012年為史丹福大學商學院學生準備的一門課整理成書,是近來有關Startup最精采、最淺白易明、最能打通任督二脈的好書。

Zero to One每章都闡述一個有關Startup的重要概念,挑戰常規思維,很刺激。上月我寫了一篇文Sales vs Engineer,取材自本書的第十一章;今天我想引用其第五章:Last Mover Advantage。

本章最重要的一個概念是:一所企業今天值多少錢,是它未來所有收入的總和。

大部份在舊經濟下、成長速度減慢的企業,它目前的主要價值僅來自未來幾年(near future),此後其價值將一直走下坡。

舉例:報章(紙媒)。由於預計未來紙媒讀者人數將持續下跌,故一份紙媒目前的主要價值不會在十年、廿年後產生,僅集中在未來數年而已。為此,這類企業容易乏人問津,因它為投資者帶來的回報,將每年遞減。

相反,高速成長的企業,其未來數年的價值可能很低、甚至蝕錢。但它一旦取得市場壟斷地位後,產生的價值就會以幾何級數上升,使它今天的價值遠超目前帶來的盈利。就是這些充滿想像的前景,令投資者願意投入真金白銀支持其營運,直至取得壟斷地位。

作者舉例指,2001年的PayPal尚未有盈利,但其收入每年翻倍,故他當年預計PayPal的主要價值,將來自十年後(即2011年)產生的利潤。


一般基金的投資期是十年。換言之,當一名投資者決定是否支持一間Startup時,他要問自己一個問題:十年後,這間Startup是否仍存在,並繼續產生價值?如果是的話,他就有理由注入現金,延續可能仍在蝕錢的公司,直到它捱出頭來。

一個行業要改朝換代,不能一蹴而就,需要時間經營;現金的最大作用,就是換取更多時間。

***

Peter Thiel不斷強調一點:要成就霸業,必須壟斷市場。而在Startup的世界,更要成為一方之霸,才能生存下去,故你不吞併別人,就會被吞併。

每間Startup都要回答一個問題:你能成為霸主嗎(記住:成不了霸主,就不能生存)?有潛質成為霸主的,就要為市場提供比現有方案好十倍的技術,並以十倍、百倍的速度成長,才有機會淘汰舊的壟斷者。而投資者垂涎的,正是那十倍、百倍的回報。

要知道,科網投資者的大部份項目都是蝕本的,往往僅靠一至兩支異軍突起,填補其餘一切項目的損失。Peter Thiel自己經營的Founder's Fund設於2005年,其最優秀的投資項目Facebook所帶來的回報,比餘下所有項目加起來更多。這就是投資Startup與一般「分散投資」最fundamental的不同。很挑戰常規思維吧。

在科網世界,「富者愈富,貧者愈貧」的現象加倍尖銳:世上九成的搜尋由Google產生;Amazon賣的貨品比全球任何一所百貨公司多;Facebook雄霸了社交網站,並不斷併購,鞏固影響力。每一間「牙牙學語」的Startup,望著這些巨企,心裏要明白:要不遇神殺神遇佛殺佛,不斷吞併成為霸主之一,與之瓜分天下;要不在最好的時候善價而沽,收錢上岸。

中國雖暫時是封閉市場,但情況大同小異:BAT(百度、阿里巴巴、騰訊)各擁山頭,不斷兼併細小企業,有時更為了生存,不得不挑戰別的霸主。像阿里巴巴本來坐擁網上支付的江山,誰知騰訊竟以微訊「搶紅包」暗渡陳倉,一舉拿下大部份移動支付的版圖--原來在互聯網世界,滿以為穩妥的市場竟可以一瞬即逝,誰不恐懼?

所以「雙馬」在打車市場不斷燒錢鬥個你死我活,為的不是打車,是支付(有個說法是:要成就不死霸業,就要想出一個方案,讓用家好像刷牙一樣每天用兩次。「支付」符合這個要求)。唯有成為支付的霸主,才可換來短暫的安枕無憂。所以燒錢搶市場不是儍子在和錢鬥氣,是霸主之間攸關生死的戰役。

***

扯得太遠。簡言之GoGoVan的一眾投資者不是「儍」的,他們看中的是若GoGoVan有朝一日取代新/舊競爭對手,可成一方霸業,屆時的回報便以幾何級數計。而GoGoVan的高速增長,的確具有成為霸主的潛質。

我在文中引用了GoGoVan創辦人之一Steven Lam接受雜誌訪問的一句話,認為它很能概括目前GoGoVan的狀態:

「有前輩跟我說,一間公司似一架飛機,飛機只在起飛時用油最多,如果你想公司起飛,就用你這些彈藥去跑。下一輪融資,會替你想辦法。」

飛機不會一直在起飛。當GoGoVan有一日飛龍在天auto-pilot時,就是投資者笑逐顏開的時候了。

***

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Thursday, May 21, 2015

如何成為1%打工精英

不管科網企業供應的零食有多少、股票升值多厲害、創業家穿短褲上班多逍遙...主流社會最推祟的工種,不外乎那幾樣:consultancy firm, investment bank, international law firms(你腦海中是否出現了葉朗程和王迪詩?)。

如果一畢業就可以進入McKinsey或Goldman Sachs,就不必再費神研究如何從$15,000月薪中存起$3,000買樓,因為不出幾年,年薪百萬幾乎是十拿九穩的。

問題是:如何成為這百分之一的精英?

本期The Economist的專欄Schumpeter,參考美國西北大學商管學院(Northwestern University's Kellogg School of Management)Lauren Rivera的學術作品"Pedigree: How Elite Students Get Elite Jobs"(精英學生如何得到精英工作),掀開這些精英機構招聘的神祕面紗。

1. 首先,你必先成為頂尖大學的畢業生。

據稱這些精英企業每年網羅世界頂尖大學最優秀的三分一畢業生,年薪以十萬美元計。

而所謂的頂尖大學,乃美國的長春藤名校,或英國的牛津與劍橋。港大與中大...好像都不算。

我第一位認識、甫畢業便到McKinsey工作的朋友,中大畢業前考取Rhodes Scholarship,負笈牛津。他說像McKinsey這些機構,很早就開始到校園向一眾Rhodes Scholar招手,搶佔先機。

2. 你要了解誰和你見工。

有別一般大企業以HR為招聘骨幹,McKinsey或高盛喜以公司內的明日之星為新人見工。如要得到他們歡心,你須表現得和他們相似:自信,聰明,朝氣勃勃。

你要讓他從你身上看到較年輕的自己,他才會不惜一切保你,讓你得到那夢寐以求的工作。

3. 你夠Fit嗎?

這裏的Fit有多重意義。

首先你的氣質與性格應與該公司大部份的人都合得來。Nerdy或另類的,不是他們那杯茶--放心,你仍可選擇Google或FB。

作為支取世上最昂貴商業服務費用的專業人士,他們的外型多數賞心悅目。我認識所有在McKinsey或投資銀行上班的朋友,即使不是傾國傾城,也必五官端莊秀美,體態健康。真的,沒見過任何人過瘦或過肥。他們平時再忙也必定勤於健身吧。

有一位朋友,是會考的九優狀元,名校畢業後效力高盛至今。她說投行肯付出超高的薪水請你,是要買下你所有時間。而這些時間,你多數要和其他同事在一起:在辦公室不分晝夜地趕計劃書、下班後喝酒吃飯、出差時一起滯留機場等。所以他們一定會選自己喜愛混在一起的人(也多數是和自己相近的)。

4. 另類的出路

如果不是頂尖名校出身的精英,如何突圍而出?有方法的。就是要讓你的另類或小眾特質,成為無堅不摧的武器。

有一位朋友,他的「課外活動」是到監獄為囚犯上課,並且不知有意或無意,令僱主在招聘時發現了這一點,引起興趣。他後來成功得到那份投行的工作。

以前訪問過一位香港McKinsey的Partner,他本來是大學的歷史系教授;另一位負責TMT的,本身卻是藝術品愛好者與收藏家。大前研一好像是做核子工程師出身的,後來誤打誤撞進了日本的McKinsey。

文中提及,有軍人退役後去見工,指自己「過去兩年,每一分鐘都有可能是最後一分鐘。你說我能抵受壓力嗎?」真的把人抛窒。如果見工遇上退役的海豹突擊隊隊員,輸給這些萬中無一的戰士也心甘命抵。

我不鼓吹精英主義,但社會上總有人對這種遊戲樂此不疲,了解多一些,笑下都好。

有個朋友,也曾夢想成為這樣的一名專業精英--健美的身體穿上剪栽合度的西裝,坐在望海的冷氣房裏指點江山--但他自小就是一名「死肥仔」,橫看豎看都不是"Fit for"投行的人才。把心一橫,他不賣專業,改賣創意。由本地公司走到跨國企業,做出成績後,一通電話把他送到美國西岸。

經過多輪面試後,他得到那份賣電話的工作。親自與他做最後一輪面試並決定聘請他的那個人,叫Steve Jobs。

Saturday, May 16, 2015

寫書計劃2015:9gag

自從9gag在2012年於矽谷籌得$280萬美元衣錦還鄉後,他們就成為香港最炙手可熱的Startup。

一開始是某傳媒標榜9gag招聘員工出手闊綽、媲美投行,再加上乒乓球枱乙張、豆豆袋一大個,令人聯想起矽谷那些寓娛樂與工作的科網辦公室,多使人嚮往。

9gag創辦人陳展程(Ray)每年都抽一點時間,到幾家主要大學做招聘講座,往往座無虛席。對未來蠢蠢欲動的準畢業生,不少都渴望加入這家充滿矽谷特色的Startup。Ray告訴我,他們年年收到約五、六百至一千封自薦信,幾乎每週都有人來見工。

不知道這些廿來歲的年輕人,對未來的職業有什麼憧憬,但我可分享一下,當年也是廿來歲的Ray,怎麼開始他創業的奇異旅程。

***

很多人知道Ray會考六優、入讀港大法律系,2006年畢業,然後投身Startup。但沒有很多人知道他由畢業至創辦9gag前,也曾是個渾渾噩噩、唔知自己想點的年青人。

第一份工,在永隆銀行做legal compliance,學以致用沒錯,但工作千篇一律,眼見工作三五年後的同事也在做類似的事,驚覺這不是自己的理想,三個月後離職。

唸法律出身、中學參加過辯論隊(他來自保良局百周年李兆忠紀念中學,商台名嘴黃潔慧是他師姐),心想相關性較高的職業,大概就是新聞吧,「美國有許多出色的新聞節目主持本來是律師,又有許多記者轉行唸法律」,他決定轉職傳媒。剛巧有同學在NOW任職,把他介紹到財經台當主播。

做了十個月,又開始思考未來的路怎麼走,「大部份主播做了幾年後,不是去大機構的企業傳訊部,就是做公關」,對某些人來說也許這樣的前景很好,但到底不是Ray心中的出路,再度心思思跳槽。

這時他上大學招聘網頁JIJIS,看到有一間叫aNobii的Startup公司請「Business Analyst」(「其實是回覆用戶email之類很初級的客服工作」,Ray說),剛巧他是其用家,又不時在《蘋果日報》上看到孫柏文大噴口水狂讚此公司,他覺得互聯網是最有前景的行業,決心一試,終於成功轉行。

老闆是宋漢生,當時也不過廿多歲,一邊做aNobii,一邊在《蘋果日報》寫專欄,據說特別受黎智英喜愛。

Ray在aNobii上班後心想:老闆咁後生(宋比他大五歲),都可以有自己的事業,我為什麼不呢?

一個月後,他和港大建築系畢業的弟弟Chris、加上做投行的朋友Derek,組成三人班底(後來還加入另外兩名co-founders:Marco和Brian,也是aNobii的同事),開始一邊返工,一邊搞自己的Startup試試。那一年是2007年,他大學畢業一年多,23歲。

(Ray開始在aNobii上班的時候,和我與宋漢生認識的時間相仿。那時我們公司很近,不時聚首聊天分享看法,我也到過aNobii辦公室,與Ray見過幾面。2013年寫過一小段文字關於這段經歷:

相關舊文:終於,從報上讀到他們的消息

***

9gag的成功完全出乎當初意料之外。

Ray三人試的首兩個Startup projects,都因為野心太大、無疾而終,於是他汲取教訓,決定再試一個「簡單的」。簡單的有兩個意思:網站的功能很簡單(這樣便不用花太多時間設計)、內容也很簡單--幽默是世界語言,就做個讓人容易分享笑料的網站吧。

2008年,9gag誕生:

少少味 多多趣

最初沒有做太多宣傳,僅在一些討論區上分享過9gag的圖片,冀引起注意,「所以你搜尋『高登』,可能會發現『遠古』時代的9gag links。」Ray 說。

由於整個團隊都有正職,所以9gag一直只是side project,增長穩定而緩慢,直到收到第一張Google寄來的支票(廣告收入),初嚐甜頭。而就在第一張逾港幣二十萬元的支票出現時,Chris首先辭職,全身投入9gag。那是2010年。

2011年,團隊到矽谷參加accelerator program,被Y Combinator拒諸門外,但得到500startup垂青。第一個project是相片分享社群,唔work;再試手提卡拉ok,都唔work。這時其中一位印裔mentor提醒他們,你們不是一直在做一個叫9gag的網站嗎?那裏有穩定的user base,為什麼不試試在它的基礎上發揮一下?

一言驚醒夢中人。當時9gag每月有逾一百萬unique visitors,每天活躍用戶(Daily Active User, DAU)達廿萬,分佈全球(「笑」果然是世界語言),只是團隊覺得這個project好像太無聊,沒想過有機會「爆」。

團隊立即埋首增加一系列features,便利用家上載與分享笑料,結果真的爆紅。用戶人數拗腰向上,他們迅速把握這個勢頭籌措資金,在幾個著名風投入股後,跟隨者眾,連YC也要倒過來邀請其加入...後面的,都是歷史。 那是2012年,Ray畢業六年,28歲。

***

我到訪9gag上月才花兩百多萬港元裝修好的辦公室,佔地七千呎,一半是辦公室,另一半是「休憩用地」(即有乒乓球枱、豆袋和玩具),外面還有一個「空中花園」,寬敞得足夠團隊燒烤,或齊齊做瑜珈。

辦公室環境變好了,工應該更有挑戰性吧。Ray說他們打算啟動一個叫「UP」的program,訂下一些具意義的指標,如用戶增長之類,三個月後若達標,同事可以分享賞金,總數達港幣一百萬元。

他說要搞這些激勵的動作,因為公司擴張後新人日多(現有員工卅多人),不少沒有經歷過當初9gag草創時,三個大男生擠在一張床上睡覺、不眠不休工作的辛酸史,對現有的工作環境習以為常,所以要激發他們的鬥心,憶苦思甜。

「他們覺得總之每年都要加人工,加5%都嫌少。」忘了人工不必隨年資自動增值,而應隨表現調整。

為此他們竪立了一個巨大的投影屏幕,上有Google Analytics反映9gag的實時用戶使用情況,有表現才有獎勵,沒有人可以迴避。



和我分享這些,Ray不是要搞個人主義,只是說說心裏的想法,讓多些人明白世界到底怎樣運作。例如他說很多人出來工作,以為人工升幅是斜線上升,錯。

「你應追求階梯式增幅。」Ray說。

如果你現在每個月人工一萬,加多一千、兩千,不要太早沾沾自喜,因為那不算什麼,反而令人安於現狀;你應思考怎樣令下一份工,由月薪一萬的工種,躍升至二萬那些。你要追求level up的進步。

說是這樣說,要做到真的很難,人數也不多,而且這肯定不是一年、兩年間的事,需要經過不少時日的累積。

(相關舊文:九十後少女的職場疑惑

Ray當年由銀行的legal compliance,到電視台的主播,到Startup的初級客服...那幾年,他只是斜線上升,幅度不明顯。但當辭工決心一搏時,他就逼自己走階梯式增長。搏到了,才有今天。

***

在這新簇簇的辦公室裏,我發現兩張似曾相似的臉:Tom和Eusanna。

去年12月,我們在數碼港搞了一個職業講座Career Talk / Expo,請了九位Startup的代表分享職場心得。


還加插了一個特別環節:被抽中的五名參加者有兩分鐘時間向Ray自我推薦,勝出者可與Ray共晉午餐,和參觀9gag辦公室。Tom和Eusanna就是其中兩人。

Tom是銀行的MT,Eursanna原本也從事金融業,結果先後辭工加入9gag團隊。女孩太新,而且不愔科網的現況,讓她先試一些新project觀察;男生來了幾個月,Ray和Chris對他的印象十分好。

祝福二人找到自己的階梯式增長。

***

廣告時間:

Ray即將於5月29日下午六至八時,聯同另外兩位參加過美國accelerator program的朋友Keith Rumjahn(Coachbase)和Roy Law(TeamNote),在城市大學P1402室舉行分享,題為

10 Things I Learnt from YC:
Y Combinator vs 500 Startups vs TechStar - A sharing by founders of 9gag, Coachbase and TeamNote


報名請早



Date: 29 May, 2015 (Friday)
Time: 18:00 - 20:00
Venue: P1402, Innovation Centre, AC1, City University of Hong Kong
Language: Cantonese

***

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Sunday, May 10, 2015

寫書計劃2015: Insight Robotics


 
他個子瘦高,額頭寬、下巴尖,據說擁這種「倒三角」臉形的人特別聰明反斗。岑棓琛(Rex)果然不例外。

剛開始時覺得他說話陰聲細氣,但不久當我們談到他在中大唸至大學二年級、「爆肺」入院的經歷時,Rex開始迸發上氣不接下氣的笑聲。

「醫生要我屏住呼吸,準備在我左胸的肋骨之間刺開,然後插入導管,放出氣體,」Rex記得那天院方剛巧安排了從中大來的實習護士觀察。

醫生怕他受驚,動手時本來叫他向把頭扭向另一邊,「但一個學護逗我說:『人一世物一世,梗係望咗先啦』,』他一把頭轉回去,馬上看到血從自己的上身直噴出來,醫生載的防護頭罩「食到應』,嚇一跳。此時學護還不放過他,笑咪咪地說:「驚呀?驚就捉住姐姐隻手嘛,唔係成日都有機會捉架噃。」他堅決抵抗「引誘」,還回敬學護:「我怕到時仲多血噴出來!」

其實學護的年紀應該和Rex相仿,而且都是中大的學生,可惜沒有再在校園相見--即使Rex在此後兩年內,先後三次因「爆肺」入院。

***

「爆肺」耽誤了學業,令他花掉五年時間來修讀原本只有三年的大學課程,但也因為時間多,讓他有充分空間發揮自己的興趣--上「溝女course」,和砌機械人。

Rex從幼稚園到中七都唸男校,他入讀的學系Computer Science也與男校無異,所以他一有空,就去報讀「溝到女」的通識科,例如「性學初探」、新聞系各大受歡迎課程、還有Eco-tourism等,「因為可以一齊去旅行嘛」。他唸的新聞系課程多得「還差兩科就可以成為副修科」 ,此外還一本正經地向我澄清:「去旅行真的幫了我認識山火的危害」,意思是有助他後來創業。

真正對他創業有幫助的是參加機械人比賽。Robocon是亞洲區一個為大專生而設的機械人大賽,主辦單位ABU(Aisa-Pacific Broadcasting Union)想出這條絶世好蹺,各地區的賽事由一間電台或電視台承接(例如Rex參加時,香港區的主辦單位是香港電台,中國區就是中央台),然後將比賽過程輯成節目播放,十分精采。

Rex參加了三年,三年都鎩羽而歸,其中兩年,輸給同一個對手,一名來自港大工程系的學生。

「後來我開公司時第一個請了他。他比我聰明嘛。」他說對方設計了一款「干擾機械人」,比賽時眼見其他隊伍快要完成任務,就去對方那裏搞破壞,「把我們秒殺掉」,Rex說。但這不道德嘛,我說。「比賽沒有說不准啊!」搞破壞居然不犯規。難怪這班反斗的年青人玩得如此過癮。

***

他說他自小就很頑皮,小學老師這樣懲治他:「上堂傾偈,她就把我身旁左右兩位同學喊出來罰站,還加一句:『你們又不像岑棓琛傾偈都可以考第一!」又把Rex「秒殺」。

他小學唸聖貞德,從小到大考第一,「而且科科是滿分,連聖經科都是滿分喎」,跨區考進名校皇仁書院,初嚐「失敗」滋味。

第一年全級考第廿一名,不錯吧,但「原來全級考二十名之內有獎學金的!最高足足有四萬元!」他考「梗頸廿一」,不獲獎學金,大受打擊。一度以考第二十名的同學做目標,欲取而代之,但強中自有強中手,頂尖的名校生個個不是省油的燈,結果越考越落後,會考之前他考全級第一百廿幾名,幾乎回不了原校升中六。其實Rex的對手不是考第二十名那一位,而是考第廿二名至第N名的N咁多位。

為了爭取回原校升讀預科兼選修數學(Pure Maths),將來有機會入大學修讀工程科,他努力會考,考獲1A4B1C,廿四分足夠了吧,卻不是全級首八十名--這次他考「梗頸八十一」--無緣唸數學。幾經爭取,校方無奈讓他自修Pure Maths,「成為皇仁書院創校一百幾十年來,第一個在A-Level唸中英數,Phy/Chem/Bio的人」(理科生一般在數學與生物之間,只選修其中一科),他沾沾自喜。這也好算是紀錄?

我問他考A的是哪一科,是Maths吧?理科生通常數學考A。他說不,「是英文」,又教我跌了一次眼鏡。

「因為媽媽從小教得很嚴格,尤其是英語。」買下一本接一本牛津出版社的成吋厚的PEU(Practical English Usage),給Rex做練習,打好英語的基礎。爸爸是公務員,「大男人性格不讓媽媽工作」,於是獨子Rex成為媽媽的「事業」。

幸好這個又反斗又爆肺的男孩,還真的創了一番事業。

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小時候因為媽媽管得嚴,不准看「龍珠」,只准看「叮噹」,造就Rex對機械人的興趣。

他2008年大學畢業,金融海嘯下百業蕭條,眼見上市公司請工程見習生的月薪才$12,000,索性一畢業就創業,為學校承包設計tool kits,訓練中小學生對機械人的興趣。期間一度到港大的工程學院當Part-time researcher(聘請他的博士是其「網友」,透過他的「機械人網」留言而認識),因緣際會,結識了後來的partner Kevin Chan,三人創辦了後來的Insight Robotics視野機械人公司

一般人創業,發現Product/Market Fit的過程,是先留意市場有問題,然後著手找方法解決。但Rex他們卻有點不同,是先因為工作或興趣的關係,發明了一些技術,然後三人brainstorm找出可應用的地方,發現有市場後再作深入調研與修正。

博士曾到汶川救災,想到把技術應用在火場。概念是利用機械人的鏡頭監察森林,透過紅外熱成像傳感器及人工智能視頻分析,偵測山火,發出警號,盡早撲滅。

原來很多地區監察山火的工作十年如一日:例如派偵察人員站在瞭望台上眺望,但一旦發現山火時,火勢已蔓延。有的安裝類似CCTV的監察系統、有的使用煙霧探測器,但誤報率極高。原因是純綷監察熱源的話,遠處的火種會被系統忽略(經過長距離傳輸後,熱量消失得很快),但近處的一塊石頭發熱卻可能觸發警號;煙霧探測器在中國各省市更加起不到作用,因為工廠會排煙,空氣中也有霧霾,警鐘常被觸發,成為「狼來了」。

Insight Robotics的偵深系統並非監察單一熱源或煙霧,而是不斷量度熱源和其週邊環境的關係,分析各種氣象數據的變化,判斷該熱源是不是「火」。他們的機械人可以偵察到五公里半徑範圍內,小至2米的火源,誤報率小於百分之一。

「你敢說你們系統的準確度達到全國第一嗎?」我問。因為他們必須向各林業部門證明自己的技術比原來的優勝,才可取而代之,得到合約。

「我敢說我們的準確度是世界第一的。」Rex說,他們曾把系統推銷給墨西哥相關部門,對方進行測試時本來準備了四個從小至大的盤,一開始只點燃了一個0.5平方米的火種,結果居然被Insight Robotics的機械人發現了,其他更大的盤變得無用武之地。

Rex三人2010年首先接觸廣東省林業局推銷,獲對方接見後兩週,俄羅斯忽然發生百年一遇山林大火,經濟損失數以十億美元計,國家見狀立即嚴陣以待,下令全國各地必須準備防火方案,Rex他們準備的PPT幸運地派上用場。

經過兩次實地大型測試,終獲廣東省林業局的信任,取得合約,在森林安裝Insight Robotics的監察系統。如今,Insight Robotics在五個省、七個城市中共「派遺」了70台機械人監控山火;不久前,系統更在美國拉斯維加斯舉辦的「IBM SmartCamp全球總決賽」中,從全球逾100間Startup中脫穎而出,取得「全球年度創業家」大獎。這還不止,公司這幾年來共融資700萬美元(天使投資加A輪),反映投資者的信心。

***

且不談經濟效益,Rex告訴我,全球有二至三成的溫室氣體,由森林大火引起;而92%的山火,是人為的。換言之,只要做好城市邊緣(即有人居住的地方)之山火監察,將九成的山火撲滅於萌芽狀態,就可大大減少溫室氣體排放。做幾多汽車減排也沒有這個效果。

奇怪的是為什麼香港的郊區沒有引用這種機械人?

「因為香港人口密集,郊區和民區接近,一旦發生山火,消防處立即收到『九萬幾個』報案電話,救火很有效率。」不過隨著上了年紀的「山火監偵員」逐漸退休,年輕的又沒有多少肯做這些極度沉悶刻苦的工作,也許我們不久會在香港的郊野公園看到這種可愛的機械人。

「它是不是很像Wall-E?因為我們參考了Wall-E的造型設計它。」Rex笑說,刻意把兩隻「眼睛」造成一大一小,更加詼諧可愛。

原來擁有自己的叮噹,並非遙不可及的事。

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